Mercure est passée devant le soleil

10 mai 2016 | Équipe du Cent…

Hier, soit le 9 mai, Mercure – la plus petite planète du système solaire – est passée juste devant le Soleil (il s’agit de la petite tache d’encre en dessous et à gauche du centre). Pas étonnant qu’elle semble si petite : À 5000 km, son diamètre est 285 fois plus petit que celui du Soleil – et son volume, 23 millions de fois moindre! Ce phénomène se produit environ 13 fois par siècle. La chaine YouTube de la NASA a d'ailleurs partagé un "time lapse" de ce moment très spécial. On se croirait dans un film de science-fiction:

La planète Mercure tire son nom du Dieu romain du commerce et des voyages (appelé Hermès dans la mythologie grecque et reconnaissable à ses pieds ailés). Elle a été nommée ainsi à cause de la vitesse apparente à laquelle elle se déplace, bien visible sur cette vidéo.

Autre fait intéressant à propos de Mercure: savez-vous qu'elle rétrécit? En effet, selon une étude publiée en 2014 par la revue Nature Geoscience, et résumée dans cet cet article de La Presse, son rayon aurait diminué de 5km à 7km depuis que sa croûte s'est solidifiée, il y a 4 miliards d'années, sous l'effet du refroidissement interne de son noyau de fer liquide. Ce refroidissement a produit des craquelures à la surface de la petite planète, un peu comme un raisin qui se ride sous l'effet de la deshydratation. Rassurez-vous, quand on parle de refroidissement, on ne parle pas de la surface de la planète, où il fait 430°C  le jour, versus -210°C la nuit, des écarts assez peu hospitaliers!

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